Un grupo de cinco renombrados detectives, cada uno acompañado por una persona de confianza, recibe una invitación para «una cena con asesinato» a cargo de un misterioso anfitrión llamado Lionel Twain (Truman Capote).

Para atender a sus invitados la mansión cuenta con un mayordomo ciego llamado JamesSeñor BensonSeñora (Alec Guinness) y una cocinera sordomuda llamada Yetta (Nancy Walker). Una vez que los invitados llegan a la apartada mansión, son acomodados en habitaciones infectas y se preparan para cenar sin el anfitrión (quien «prefiere comer fuera», revela el mayordomo) vestidos de etiqueta.

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Después de una accidentada cena, en la que no llegan a probar bocado, se presenta ante ellos Lionel Twain revelando sus verdaderas intenciones: cierra las puertas y ventanas de la mansión hasta la mañana siguiente, para que nadie pueda entrar ni salir, y anuncia a los presentes que a medianoche se cometerá un asesinato y alguien aparecerá con doce cuchilladas en la espalda. Quien resuelva el enigma ganará 1 millón de dólares «y los derechos de novela y película». Una vez explicado el propósito de la velada el anfitrión desaparece.

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En una versión de la película emitida en televisión, no en la que se estrenó en cine o en DVD, existe una última escena después de que los invitados se hayan marchado. En ella aparece el detective Sherlock Holmes (interpretado por Keith McConnell) y el Doctor Watson (Richard Peel) quienes aparecen en ese momento porque se habían perdido y no conseguían llegar a la mansión.

En un primer momento de la escritura del guion de Neil Simon se especuló con la posibilidad de que Holmes y Watson resolvieran el enigma. Cuestión que acabó en un breve cameo y, finalmente, eliminada. Neil Simon y Robert Moore pretende parodiar las novelas y películas de misterio como ocurre en Los Diez Gatos Negros de Agatha Christie.

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El reparto interpreta una amalgama de detectives de ficción conocidos en la literatura inglesa y norteamericana como Hércules Poirot, Miss Marple, Charlie Chan, Sam Spade o Nick y Nora Charles, si bien cambiando ligeramente su identidad (por ejemplo el personaje interpretado por Peter Sellers, Charlie Chan, en la película se llama Sidney Wang).

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